Les Humains ont peut-être atteint les Amériques 15 000 ans plus tôt que prévu

Les humains ont peut-être atteint les Amériques 15 000 ans plus tôt que prévu
Dr Juan I. Macías-Quintero, Martín Martínez-Riojas, Prof. Eske Willerslev et Dr Mikkel Winther Pedersen (de gauche à droite), collecte d’échantillons pour des analyses ADN anciennes à la grotte de Chiquihuite, 2019. Crédit : Devin A. Gandy

Les Humains pourraient avoir atteint les Amériques il y a plus de 30 000 ans, selon de nouvelles recherches menées par des équipes internationales de scientifiques — une période 15 000 ans plus tôt que prévu.

Cependant, l’impact humain sur les grands mammifères aujourd’hui éteints (mégafaune) s’est produit beaucoup plus tard, lorsque les populations ont considérablement augmenté.

Ces résultats — publiés dans deux articles dans Nature today – sont basés sur des recherches archéologiques dans la grotte de Chiquihuite au centre du Mexique et sur une modélisation statistique des dates de 42 sites archéologiques, y compris de la grotte de Chiquihuite.

“On pense généralement que les premiers Américains sont arrivés sur le continent il y a entre 16 000 et 13 000 ans”, explique l’auteur principal de l’étude de modélisation statistique, le Dr Lorena Becerra-Valdivia. Anciennement de l’Université d’Oxford, où elle a terminé cette recherche, la Dre Becerra-Valdivia est maintenant chercheuse postdoctorale à l’UNSW Sydney.

“Nos résultats montrent des preuves d’humains environ 15 000 ans avant cette date.”

L’équipe archéologique a découvert près de deux mille outils en pierre et autres pièces de pierre dans la grotte de Chiquihuite, qui est en fouille depuis près d’une décennie. Les artefacts appartiennent à un type de culture matérielle jamais vu dans les Amériques, suggérant une industrie lithique (ou de la pierre) jusqu’alors inconnue.

Les scientifiques ont utilisé la datation au radiocarbone pour trouver les âges des preuves du site, comme l’ADN des os, du charbon de bois et des sédiments. La méthode de datation par luminescence – qui mesure la lumière émise par l’énergie dans certaines roches et sols — a également été utilisée sur certains échantillons.

Plus de 50 dates ont été extraites du site de fouilles, les plus anciennes preuves culturelles datant du Dernier Maximum glaciaire (LGM) – le pic de l’ère glaciaire — il y a 26 à 18 mille ans. Mais la modélisation statistique estime que les humains ont occupé le site même plus tôt que cela.

” La présence humaine se produit avant la création d’un site archéologique”, explique le Dr. Becerra-Valdivia, qui est archéologue et expert en datation au radiocarbone à l’installation Chronos 14 du cycle du carbone de l’UNSW.

“En utilisant les preuves archéologiques et la modélisation bayésienne de l’âge — un outil puissant qui intègre les dates et les preuves archéologiques à travers les statistiques — nous pouvons estimer que les humains sont arrivés à la grotte de Chiquihuite il y a 33-31 000 ans. Ces résultats nous aident à comprendre plus en détail que jamais l’occupation humaine initiale des Amériques “, explique le Dr Becerra-Valdivia.

Une colonisation ratée

La grotte de Chiquihuite est un site de haute altitude situé dans les montagnes d’Astillero au centre-nord du Mexique. Située à 2 750 mètres d’altitude, sa hauteur est inhabituelle par rapport à d’autres sites archéologiques des Amériques: la plupart sont des sites ouverts, des sites de mise à mort de mégafaune ou des abris rocheux peu profonds.

L’emplacement de la grotte — et son ancienneté – remettent en question les modèles couramment utilisés dans la recherche des Premiers Américains.

“Les découvertes dans la grotte de Chiquihuite sont extrêmement passionnantes”, explique le Dr Ciprian Ardelean de l’Université de Zacatecas, qui a dirigé les fouilles archéologiques.

“L’archéologie est plus ancienne que tout ce que nous avons vu auparavant et les outils en pierre sont d’un type unique en Amérique. Les artefacts en pierre floconnée fabriqués par l’homme sont là par milliers, noyés dans des dépôts sédimentaires stratifiés qui sont maintenant bien datés.

“Il est curieux que le site ait été occupé beaucoup plus tôt que d’autres — il nous semble probable que les habitants de Chiquihuite représentent une “colonisation ratée”, qui pourrait bien n’avoir laissé aucun héritage génétiquement détectable dans les Premières populations américaines d’aujourd’hui.”

Dr. Jean-Luc Schwenninger, co-auteur principal et responsable du Laboratoire de datation par Luminescence à l’Université d’Oxford, sort avec le site depuis près d’une décennie.

” Voir enfin les résultats publiés est extrêmement satisfaisant”, dit-il.

“La période de gestation a été longue, mais la publication de ces nouvelles découvertes et découvertes qui bouleversent et remettent en question des vues établies de longue date a nécessité une diligence, un examen minutieux, de la patience et de la persévérance supplémentaires.”

Un boom démographique

Dr. Becerra-Valdivia et Prof. Tom Higham, également de l’Université d’Oxford, a utilisé les découvertes de la grotte de Chiquihuite pour construire un cadre chronologique détaillé de l’arrivée et de la dispersion des humains en Amérique du Nord.

Ils ont combiné les dates de la grotte de Chiquihuite avec des centaines de dates trouvées dans des sites archéologiques d’Amérique du Nord et de Béringie, l’ancien pont terrestre reliant le continent à l’Asie.

Le cadre montre que bien que les humains aient probablement été présents dans la région avant, pendant et après la LGM, l’occupation humaine généralisée a probablement commencé beaucoup plus tard, pendant une période de réchauffement climatique brutal.

“Ce n’est qu’il y a environ 14 700 ans que ces personnes sont devenues plus visibles dans les archives archéologiques”, explique le Dr Becerra-Valdivia, qui était également coauteur de l’article archéologique de la grotte de Chiquihuite. “Cela était probablement dû à une augmentation de la population.”

La disparition de la mégafaune aujourd’hui éteinte, comme les mammouths et les types de chevaux et de chameaux, s’est produite à peu près au même moment que l’expansion humaine pendant cette période plus chaude, c’est—à-dire entre 14,7 et 12,9 mille ans.

Les auteurs suggèrent que l’augmentation de la population humaine semble être liée à un impact significatif sur le déclin catastrophique de ces grandes mégafaune.

Découvrir de nouvelles histoires

Le cadre chronologique date le début de l’occupation humaine en Amérique du Nord, ainsi que les débuts de trois traditions distinctes d’outils en pierre. Jusqu’à présent, les premières preuves d’occupation culturelle se trouvent dans la grotte de Chiquihuite.

“Les premiers Américains sont venus de l’est de l’Eurasie, et il semble qu’il y ait eu un mouvement étonnamment précoce de personnes sur le continent”, explique le professeur Higham.

“Les gens qui ont voyagé dans ces nouvelles terres ont dû utiliser la technologie maritime, car les parties septentrionales de l’Amérique du Nord étaient impénétrables et scellées de l’est de l’Eurasie par une immense calotte glaciaire jusqu’à il y a 13 000 ans.”

Pour développer leur cadre chronologique, les chercheurs ont utilisé une approche statistique connue sous le nom de modélisation bayésienne de l’âge, qui a été réalisée sur un logiciel (OxCal) développé à Oxford par le professeur Christopher Bronk Ramsey.

Ils ont combiné statistiquement les dates avec des informations stratigraphiques — ou sur la couche rocheuse — pour estimer le début et la fin de l’occupation humaine à chacun des sites. Les dates ont ensuite été tracées spatialement à travers le continent.

“Cette approche implique de prendre du recul et de regarder l’ensemble du tableau pour mieux comprendre ce qui s’est passé dans le passé”, explique le Dr. Becerra-Valdivia.

Les chercheurs espèrent que davantage d’enquêtes archéologiques en Amérique centrale et en Amérique du Sud permettront de développer des modèles à l’échelle du continent.

“Une combinaison de nouvelles fouilles et d’une science archéologique de pointe nous permet de découvrir une nouvelle histoire de la colonisation des Amériques”, explique le Professeur Higham.

“La découverte que des gens étaient ici il y a plus de 30 000 ans soulève une série de nouvelles questions clés sur qui étaient ces gens, comment ils vivaient, à quel point ils étaient répandus et, finalement, quel était leur sort.”

Explorez plus loin

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Plus d’informations: Lorena Becerra-Valdivia et al. Le moment et l’effet des premières arrivées humaines en Amérique du Nord, Nature (2020). DOI: 10.1038/s41586-020-2491-6

Informations sur la revue: Nature
Fourni par l’Université de Nouvelle-Galles du Sud
Citation: Les humains ont peut-être atteint les Amériques 15 000 ans plus tôt que prévu (23 juillet 2020) extrait le 24 mars 2021 de https://phys.org/news/2020-07-humans-americas-years-earlier-previously.html
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