Los seres humanos pueden haber llegado a las Américas 15.000 años antes de lo que se pensaba

Los seres humanos pueden haber llegado a las Américas 15.000 años antes de lo que se pensaba
Dr Juan I. Macías-Quintero, Martín Martínez-Riojas, Prof. Eske Willerslev y el Dr. Mikkel Winther Pedersen (de izquierda a derecha), recolectando muestras para análisis de ADN antiguo en la Cueva Chiquihuite, 2019. Crédito: Devin A. Gandy

Los seres humanos pueden haber llegado a las Américas hace más de 30.000 años, según una nueva investigación de equipos internacionales de científicos, un período 15.000 años antes de lo que se pensaba.

Sin embargo, el impacto humano en los mamíferos grandes (megafauna) ahora extintos ocurrió mucho más tarde, cuando las poblaciones aumentaron significativamente.

Estos hallazgos, publicados en dos artículos en Nature today, se basan en investigaciones arqueológicas en la Cueva Chiquihuite en el centro de México y en modelos estadísticos de fechas de 42 sitios arqueológicos, incluyendo la Cueva Chiquihuite.

“Se cree popularmente que los primeros estadounidenses llegaron al continente hace entre 16.000 y 13.000 años”, dice la autora principal del estudio de modelado estadístico, la Dra. Lorena Becerra-Valdivia. Anteriormente en la Universidad de Oxford, donde completó esta investigación, la Dra. Becerra-Valdivia es ahora becaria de investigación postdoctoral en UNSW Sydney.

” Nuestros hallazgos muestran evidencia de seres humanos alrededor de 15,000 años antes de esa fecha.”

El equipo arqueológico descubrió casi dos mil herramientas de piedra y otras piezas de piedra en la Cueva Chiquihuite, que ha estado en excavación durante casi una década. Los artefactos pertenecen a un tipo de cultura material nunca visto en las Américas, lo que sugiere una industria lítica (o de piedra) previamente desconocida.

Los científicos utilizaron la datación por radiocarbono para encontrar las edades de la evidencia del sitio, como el ADN de huesos, carbón vegetal y sedimentos. El método de datación por luminiscencia, que mide la luz emitida por la energía en ciertas rocas y suelos, también se utilizó en algunas muestras.

Se extrajeron más de 50 fechas del sitio de excavación, con la evidencia cultural más antigua que data del Último Máximo Glacial (LGM), el pico de la Edad de Hielo, hace 26-18 mil años. Pero el modelado estadístico estima que los humanos ocuparon el sitio incluso antes de eso.

“La presencia humana ocurre antes de que se cree un sitio arqueológico”, explica el Dr. Becerra-Valdivia, científica arqueológica y experta en datación por radiocarbono en la Instalación de Ciclo de Carbono Chronos 14 de UNSW.

” Utilizando la evidencia arqueológica y el modelado de la edad bayesiana, una poderosa herramienta que incorpora fechas y evidencia arqueológica a través de estadísticas,podemos estimar que los humanos llegaron a la Cueva Chiquihuite hace 33-31, 000 años. Estos hallazgos nos ayudan a comprender la ocupación humana inicial de las Américas con mayor detalle que nunca”, dice la Dra. Becerra-Valdivia.

Una colonización fallida

La Cueva Chiquihuite es un sitio de gran altitud ubicado en las Montañas Astillero en el centro-norte de México. Situada a 2.750 metros sobre el nivel del mar, su altura es inusual en comparación con otros sitios arqueológicos en las Américas: la mayoría son sitios abiertos, sitios de matanza de megafauna o refugios rocosos poco profundos.

La ubicación de la cueva, y su antigüedad, desafían los modelos comunes en la investigación de los Primeros estadounidenses.

“Los hallazgos en la Cueva Chiquihuite son extremadamente emocionantes”, dice el Dr. Ciprian Ardelean, de la Universidad de Zacatecas, quien dirigió las excavaciones arqueológicas.

“La arqueología es más antigua que cualquier cosa que hayamos visto antes y las herramientas de piedra son de un tipo único en las Américas. Hay miles de artefactos de piedra en escamas hechos por el hombre, incrustados en depósitos sedimentarios en capas que ahora están bien fechados.

“Es curioso que el sitio haya sido ocupado mucho antes que otros; nos parece probable que el pueblo de Chiquihuite represente una ‘colonización fallida’, que bien puede haber dejado una herencia genéticamente detectable en las Primeras poblaciones estadounidenses de hoy en día.”

Dr. Jean-Luc Schwenninger, coautor senior y jefe del Laboratorio de Citas de Luminiscencia de la Universidad de Oxford, ha estado fechando el sitio durante casi una década.

“Ver finalmente los resultados que se publican es inmensamente satisfactorio”, dice.

“Ha sido un largo período de gestación, pero la publicación de estos nuevos descubrimientos y hallazgos que sacuden y desafían puntos de vista establecidos desde hace mucho tiempo requirió cantidades adicionales de diligencia, escrutinio, paciencia y perseverancia.”

Un boom poblacional

Dr. Becerra-Valdivia y Prof. Tom Higham, también de la Universidad de Oxford, utilizó los hallazgos de la Cueva Chiquihuite para construir un marco cronológico detallado de la llegada y dispersión de humanos a América del Norte.

Combinaron las fechas de la Cueva Chiquihuite con cientos de fechas encontradas en sitios arqueológicos de América del Norte y Beringia, el antiguo puente terrestre que conecta el continente con Asia.

El marco muestra que, aunque es probable que los seres humanos estuvieran presentes en la región antes, durante y después de la LGM, la ocupación humana generalizada probablemente comenzó mucho más tarde, durante un período de calentamiento climático global abrupto.

“Fue hace solo unos 14.700 años que esas personas se hicieron más visibles en el registro arqueológico”, dice la Dra. Becerra-Valdivia, quien también fue coautora del documento arqueológico de la Cueva Chiquihuite. “Esto probablemente se debió a un aumento de la población.”

La desaparición de la megafauna ahora extinta, como los mamuts y los tipos de caballos y camellos, ocurrió en general al mismo tiempo que la expansión humana durante este período más cálido, es decir, entre 14,7 y 12,9 mil años atrás.

Los autores sugieren que el aumento de la población humana parece estar relacionado con un impacto significativo en la disminución catastrófica de esta gran megafauna.

Descubrir nuevas historias

El marco cronológico data el inicio de la ocupación humana en América del Norte, así como el comienzo de tres tradiciones distintas de herramientas de piedra. Hasta ahora, la evidencia más temprana de ocupación cultural se encuentra en la Cueva Chiquihuite.

“Los primeros estadounidenses vinieron de Eurasia oriental, y parece que hubo un movimiento sorprendentemente temprano de personas en el continente”, dice el Profesor Higham.

“Las personas que viajaron a estas nuevas tierras deben haber utilizado tecnología marítima, porque las partes del norte de América del Norte eran impenetrables y estaban aisladas del este de Eurasia por una enorme capa de hielo hasta hace 13.000 años.

Para desarrollar su marco cronológico, los investigadores utilizaron un enfoque estadístico conocido como modelado de edad bayesiano, que se realizó en software (OxCal) desarrollado en Oxford por el profesor Christopher Bronk Ramsey.

Combinaron estadísticamente las fechas con información estratigráfica o de capa de roca para estimar el inicio y el final de la ocupación humana en cada uno de los sitios. Las fechas se trazaron espacialmente a lo largo del continente.

“Este enfoque implica dar un paso atrás y mirar la imagen completa para comprender mejor lo que sucedió en el pasado”, dice el Dr. Becerra-Valdivia.

Los investigadores esperan que más investigaciones arqueológicas en América Central y del Sur permitan desarrollar modelos continentales.

“Una combinación de nuevas excavaciones y ciencia arqueológica de vanguardia nos está permitiendo descubrir una nueva historia de la colonización de las Américas”, dice el Profesor Higham.

“El descubrimiento de que la gente estuvo aquí hace más de 30.000 años plantea una serie de nuevas preguntas clave sobre quiénes eran estas personas, cómo vivían, cuán extendidas estaban y, en última instancia, cuál era su destino.”

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Más información: Lorena Becerra-Valdivia et al. The timing and effect of the earliest human arrivals in North America, Nature (2020). DOI: 10.1038 / s41586-020-2491-6

Información de la revista: Nature

Proporcionada por la Universidad de Nueva Gales del Sur
Cita: Humans may have reached the Americas 15,000 years earlier than previously thought (2020, 23 de julio) consultado el 24 de marzo de 2021 en https://phys.org/news/2020-07-humans-americas-years-earlier-previously.html
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